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Si bien existe cierto debate sobre la medida en que se puede aprender la ética, el ambiente tiene un impacto sustancial en las creencias éticas. La sociedad tiene una multitud de formas en las que puede influir en el código de ética personal de una persona. Comenzando en el hogar y continuando en toda la sociedad, los individuos aprenden la diferencia entre el bien y el mal y lo bueno y lo malo. Una sólida formación ética lleva a vivir una vida buena y moral y a aceptar las responsabilidades y los derechos de la edad adulta.

Familia: La primera vez que las personas aprenden ética de la sociedad es a través de sus interacciones con la familia. Los padres, hermanos y otros miembros de la familia son parte de la sociedad, y la forma en que interactúan con un niño puede tener una profunda influencia en el punto de vista ético del niño. Por ejemplo, en una familia amorosa en la que se enfatiza el compartir y cuidar a los demás, un niño puede aprender compasión y altruismo y desarrollar un estándar ético que involucre dar y cuidar a otros seres humanos. En un entorno familiar negligente, el mismo niño podría comenzar a desarrollar un marco ético en el que todos puedan participar, y aprender que es mejor tomar lo que pueda obtener de cualquier manera, porque nadie se lo dará.

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Educación: La ética de un individuo puede estar aún más fuertemente influenciada por las instituciones educativas. En la escuela primaria, los niños aprenden a interactuar con los demás. Muchas escuelas enseñan a los niños pequeños a compartir, a colaborar, a comprometerse con los demás y a comunicarse. El comportamiento ético es recompensado, mientras que el comportamiento no ético es castigado o desanimado. En la escuela secundaria, la universidad y la escuela de posgrado, las creencias éticas se transmiten a los estudiantes de diferentes maneras, que pueden incluir modelos de enseñanza autodirigidos, políticas de engaño y el código de honor, y una discusión directa de la ética en clase.

Medios de comunicación: La televisión, la radio, Internet, el teatro, el periódico y los eventos culturales son medios a través de los cuales los mensajes se transmiten a la audiencia. Aunque la mayoría de los medios no tienen la intención de enseñar directamente o influir en la ética, a menudo hay un efecto secundario de comunicar valores éticos. Por ejemplo, una comedia de televisión puede transmitir mensajes sobre cómo se siente nuestra sociedad ante ciertas situaciones, como las relaciones laborales, el matrimonio, la amistad, la pobreza o cómo comportarse con los extraños.

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Religión: Las instituciones religiosas, desde iglesias y mezquitas hasta sinagogas, templos budistas y sociedades religiosas tienen un profundo efecto en las creencias éticas de los individuos. Las instituciones religiosas tienen el objetivo explícito de enseñar a las personas cómo vivir vidas éticas según lo percibe la jerarquía religiosa. Los valores religiosos y los estándares éticos son impartidos por ancianos y maestros, por eventos comunitarios y grupales y por textos y enseñanzas religiosas.

Gobierno: Con la madurez viene la exposición a un sentido más amplio del mundo y sus defectos. La ética aprendida en el hogar, en la escuela y la iglesia no siempre concuerda con la realidad de la sociedad en general. El gobierno es un ejemplo de donde la ética puede salir mal. Los amigos y familiares influyen abiertamente, y a veces inadvertidamente, en los funcionarios públicos. El nepotismo y el favoritismo con respecto a los nombramientos y las leyes del gobierno pueden llevar al cinismo sobre la ética política. Por otro lado, el gobierno de los Estados Unidos se presenta al mundo como un líder en democracia y derechos humanos, desafiando a sus ciudadanos y otras naciones a cumplir esos altos estándares éticos. La historia y los líderes que no sucumben a las tentaciones que trae el poder pueden desempeñar un papel en la configuración de la moral y el comportamiento del individuo.

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