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La colisión de nuestra galaxia con la galaxia de Andrómeda está a miles de millones de años, pero nunca es demasiado temprano para preguntarnos qué pasará. Es sorprendente la frecuencia con la que el origen de las cosas está vinculado a los mismos fenómenos que finalmente llevan a su desaparición, un hecho que es especialmente evidente cuando reflexionamos sobre los finales cósmicos, desde el final de la Tierra hasta el final del universo.

Por ejemplo, los científicos planetarios sospechan cada vez más que los cometas (bolas congeladas de polvo y hielo) y los meteoritos cargados de hielo que se estrellaron contra la Tierra probablemente proporcionaron la mayor parte del agua del planeta, y quizás gran parte del material orgánico, necesario para la vida. Se han detectado moléculas orgánicas en cometas como el Hale-Bopp y, en un estudio reciente, los investigadores simularon esos choques cósmicos utilizando una pistola de gas para disparar proyectiles metálicos a 16,000 millas por hora en bloques de hielo que contienen algunos de los mismos productos químicos que componen los cometas. La onda de choque y el calor generado por el impacto crearon moléculas que formaron aminoácidos, los componentes básicos de las proteínas.

Sin embargo, los mismos objetos que dieron vida a este planeta también podrían provocar su desaparición. Los astrónomos predicen que un cometa o asteroide lo suficientemente grande como para causar una devastación global se estrellará contra la Tierra cada 100 millones de años aproximadamente. Afortunadamente, si tal cometa o asteroide llegara antes de lo esperado, estamos construyendo sistemas de observación para descubrir y rastrear objetos cercanos a la Tierra, posiblemente brindándonos el tiempo suficiente para prevenir una catástrofe.

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Foto: cdn.dnaindia.com

Sin embargo, no se pueden evitar otras rupturas cósmicas, sin importar cuánta advertencia previa tengamos. El inexorable tirón de la gravedad que permitió la formación de la Vía Láctea también nos ha puesto en curso de colisión con nuestra galaxia vecina, Andrómeda. Las observaciones recientes confirman que Andrómeda se dirige directamente hacia nosotros a unas 60 millas por segundo, y recorrerá la distancia de 2.5 millones de años luz que actualmente separa nuestras galaxias en unos cuatro mil millones de años.

Si bien la colisión de dos galaxias podría evocar imágenes de devastación masiva, el evento será en gran medida imperceptible para nuestros descendientes, si es que todavía hay alguno. (Habrán tenido que encontrar otro hogar: en ese momento, la creciente luminosidad de nuestro sol habrá dejado inhabitable a la Tierra). Las galaxias son en su mayoría espacios vacíos, por lo que casi ninguna estrella o planeta realmente chocará.

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Foto: assets.wired.com

No obstante, la Vía Láctea, tal como la conocemos, dejará de existir. Inicialmente, las dos galaxias se deslizarán una sobre otra y se separarán hasta que la gravedad golpee los frenos y los vuelva a juntar. A medida que Andromeda y la Vía Láctea se fusionan, ambos perderán su estructura similar a un disco, formando una única galaxia elíptica que algunos astrónomos han apodado “Milkomeda”.

Si el tamaño del universo se mantuviera sin cambios, la atracción gravitatoria mutua entre las galaxias eventualmente causaría que todas ellas se fusionaran. Pero como hemos sabido desde el descubrimiento del astrónomo Edwin Hubble en 1929, el universo se está expandiendo y las galaxias, en promedio, se están alejando. Después de todo esto también es válido considerar que… el universo todavía podría tener un final inesperado.