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Que las tormentas de invierno produzcan nieve depende en gran medida de la temperatura, pero no necesariamente de la temperatura que sentimos aquí en el suelo. La nieve se forma cuando la temperatura atmosférica está a cero o bajo cero grados centígrados y hay una cantidad mínima de humedad en el aire.

Si la temperatura del suelo es igual o inferior a la de congelación, la nieve alcanzará el suelo. Sin embargo, la nieve todavía puede alcanzar el suelo cuando la temperatura del suelo está por encima del punto de congelación si las condiciones son las adecuadas. En este caso, los copos de nieve comenzarán a fundirse a medida que alcanzan esta capa de temperatura más alta; la fusión crea un enfriamiento evaporativo que enfría el aire inmediatamente alrededor del copo de nieve. Este enfriamiento retarda la fusión. Sin embargo, como regla general, la nieve no se formará si la temperatura del suelo es de al menos 5 grados centígrados.

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Claramente en un ambiente demasiado caliente no puede nevar, pero en un ambiente demasiado frío sí puede. La nieve puede ocurrir incluso a temperaturas increíblemente bajas, siempre que haya alguna fuente de humedad y alguna forma de levantar o enfriar el aire. Sin embargo, es cierto que la mayoría de las nevadas abundantes ocurren cuando hay aire relativamente cálido cerca del suelo, generalmente -9 grados Celsius o más cálido, ya que el aire más caliente puede contener más vapor de agua.

Debido a que la formación de nieve requiere humedad, las áreas muy frías pero muy secas rara vez reciben nieve. Los valles secos de la Antártida, por ejemplo, forman la mayor porción libre de hielo del continente. Los valles secos son bastante fríos pero tienen una humedad muy baja y los vientos fuertes ayudan a absorber la humedad restante del aire. Como resultado, esta región extremadamente fría recibe poca nieve.

El carácter de la superficie de la nieve después de una nevada depende de la forma original de los cristales y de las condiciones climáticas presentes cuando cayó la nieve. Por ejemplo, cuando una nevada se acompaña de fuertes vientos, los cristales de nieve se rompen en fragmentos más pequeños que pueden volverse más densos. Después de una nevada, la nieve puede derretirse o evaporarse, o puede persistir durante largos períodos.

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Si la nieve persiste en el suelo, la textura, el tamaño y la forma de los granos individuales cambiarán incluso mientras la temperatura de la nieve se mantenga por debajo del punto de congelación, o pueden derretirse y volver a congelarse con el tiempo, y eventualmente se comprimirán por las nevadas subsiguientes.

Los copos de nieve son acumulaciones de muchos cristales de nieve. La mayoría de los copos de nieve miden menos de 1.3 centímetros de ancho. Bajo ciertas condiciones, que generalmente requieren temperaturas cercanas a la congelación, vientos leves y condiciones atmosféricas inestables, pueden formarse escamas mucho más grandes e irregulares, de cerca de 5 centímetros de ancho. No se toma una medida de rutina de las dimensiones del copo de nieve, por lo que no se conoce el tamaño exacto.

No hay 2 copos de nieve iguales porque al caer se van moviendo de una parte de las nubes a otra,  y tanto la temperatura como la humedad cambian a medida que cae. Cada vez que hay estos pequeños cambios en las condiciones, el crecimiento de los brazos cambia y crea formas diferentes, para cuando llega al suelo, tiene una historia muy complicada debido a todos estos cambios en la temperatura y la humedad.